Qu’est-ce qu’un astéroïde ?

Photo d'un astéroïde

L’espace fascine un grand nombre d’entre nous. D’ailleurs, on y trouve plusieurs corps célestes dont les astéroïdes. Mais qu’est-ce qu’un astéroïde ? Qu’est-ce qui le différencie des autres corps comme les météorites ? On vous explique tout dans cet article !

Qu’est-ce qu’un astéroïde ?

De prime abord, il faut savoir qu’un astéroïde est un corps céleste constitué de roche, de métaux et parfois de glace. La taille d’un astéroïde peut varier de quelques centimètres à plusieurs centaines de kilomètres. Bien que la croyance populaire soit que les astéroïdes errent à tout-va dans l’espace, la vérité est qu’ils tournent autour d’une étoile.

Les chercheurs pensent que les astéroïdes étaient déjà là aux origines de notre Système solaire, c’est-à-dire, il y a 4,56 milliards d’années. Les experts avancent que les astéroïdes sont des fragments de roche qui n’ont pas pu former de planète. Ils sont également appelés « planète mineure ».

Le premier astéroïde a été découvert en 1801 par le directeur de l’observatoire de Palerme, Giuseppe Piazzi. Cet astéroïde a été nommé Cérès, mais au fil du temps, il a été finalement classé parmi les planètes naines.

Surface d'un astéroïde

Quels sont les différents types d’astéroïdes ?

Depuis cette découverte, les chercheurs ont identifié plus de 523 000 astéroïdes dont la majorité se trouvent dans la ceinture d’astéroïdes. Cette dernière désigne la zone comprise entre Mars et Jupiter. Néanmoins, d’autres astéroïdes se trouvent également en dehors de cette zone, soit parce que leur orbite leur a fait s’éloigner de la ceinture d’astéroïdes, soit parce qu’ils se situent dans une autre zone du Système solaire.

Ceinture d'astéroïdes

En tout cas, on peut distinguer trois catégories d’astéroïdes : les Troyens, les Centaures et les Transneptuniens.

  • Les Troyens suivent l’orbite des planètes. D’ailleurs, on en trouve plusieurs autour de Jupiter, de Mars, d’Uranus et de Neptune.
  • Les Centaures sont des astéroïdes de petite taille qui tournent autour du Soleil entre les orbites de Jupiter et de Neptune.
  • Enfin, les Transneptuniens suivent une orbite très aléatoire. Ce dernier type d’astéroïdes regroupe les astéroïdes de la ceinture de Kuiper, qui est une zone annulaire 20 fois plus large que la ceinture d’astéroïdes.
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